Craft Beer har været en velsignelse for små, uafhængige landmænd

Sidste måned, efter flere år i træk med tocifret vækst i salg af håndværksøl og frygt for en mulig hopmangel, rapporterede landmænd i Yakima Valley, Washington, landets største humleopdrætregion, et muligt overskud i afgrøden. Landmænd forventede en vækst i efterspørgslen på 15 til 18 procent, mens håndværksøl voksede med kun 5 til 6 procent, hvilket efterlod dem med overskydende afgrøder.

Efter mange års skyrocketing i popularitet begynder håndværksøl at plateau, da Amerikas smag for mikrobryggerier ser ud til at nærme sig sit mætningspunkt. Faktisk har markedstendenser fået nogle til at undre sig over, om håndværksøl muligvis nærmer sig slutningen af ​​dens storhedstid.

Men midt i al usikkerhed på markedet er håndværksøl fortsat en velsignelse for uafhængige landmænd - især for dem uden for det nordvestlige stillehav, hvor salget stadig stiger, og produktionen går op for at imødekomme efterspørgslen. Når alt kommer til alt vokser håndværksølmarkedet, om end mindre hurtigt, end nogle havde forventet. Og afmatningen opvejes sandsynligvis af Amerikas stigende appetit på IPA'er og andre humleøl, der kræver flere humle pr. Produktionsenhed.

”Lokale humlebedrifter fortsætter med at dukke op over hele landet,” siger Bart Watson, cheføkonom for Brewers Association, en håndværksgruppe, der brygger for håndværk. "Og du vil sandsynligvis høre mere om det fremad."

Larry Becker, en 64-årig humlebonde i Montello, Wisconsin, voksede op på en mælkeproduktion - ”Jeg har aldrig kendt en dag, hvor min familie ikke mælkede køer,” siger han - og var selv en mælkeproducent indtil han begyndte at dyrke humle i slutningen af ​​2000'erne midt i stigningen i håndværksøltrenden i Midtvesten. I 2010 hjalp han med at finde Wisconsin Hop Exchange, et kooperativ af humlebønder, der samler deres afgrøde og sælger det samlet. Ved begyndelsen havde gruppen seks landmænd. Nu har den 80, og de sælger 15 gange så mange humle, som de gjorde i starten.

”Faktisk oversteg salg og produktion i år forventningerne,” siger Becker. Salget var faktisk så stort, at børsen måtte dyppe ned i sin resterende afgrødeforsyning fra året før for at imødekomme efterspørgslen. ”Og der er potentiale for at vokse markant mere,” tilføjer Becker.

Der er lignende vækst for små humlebønder i Nord-Californien, ifølge Michael Stevenson, præsident for NorCal Hop Growers Alliance, en handelsgruppe med begyndende humlebønder nord for bugten.

Både Becker og Stevenson tilskriver væksten i deres grupper til antallet af små til mellemstore bryggerier, der fortsætter med at springe op i deres respektive områder, og disse bryggeriers efterspørgsel efter lokalt dyrkede humle. NorCal Hop Growers Alliance fokuserer på ”kvarterhåndværk bryggerier”, der producerer under 2.000 tønder år, for eksempel, siger Stevenson.

”De kunder, vi er målrettet mod, er stadig et vækstmarked: de små håndværksbryggerier,” siger Becker. ”De åbner sig hele tiden.”

Meget som gården til bord madbevægelse - hvor spisesteder vil vide, hvor deres mad kom fra, og hvordan den blev dyrket - er der en gård-til-pint ølbevægelse på foden, med bryggerier, der i stigende grad er interesseret i at købe lokale, etisk dyrkede humle . ”En del af det er mennesker, der prøver at få renere produkter, og ved, om pesticider og herbicider er i deres mad,” siger Stevenson. ”Arbejder du med en gård i vores gruppe, ved du, at denne øl kom ned ad vejen, at der ikke er noget skyggefuldt ved at ske.”

Det hjælper også lokale håndværksbryggerier med at differentiere sig fra større, mere etablerede håndværksbryggerier såsom Goose Island, Sierra Nevada og Lagunitas. Store humlebedrifter som dem i Yakima Valley sælger typisk deres humle til lagre, som igen sælger dem til bryggerier. Små humlebønder på den anden side finder succes med at sælge deres afgrøder direkte til små bryggerier - ofte samme dag som de plukkes ud af anlægget - så bryggerierne kan markedsføre deres brygningsproces som overlegen de ansigtsløse forsyningskæder med større øl -makers.

Det er ikke overraskende, at Wisconsin Hop Exchange kun sælger til små og mellemstore bryggerier, der distribuerer lokalt, såsom Potosi, O’So, Great Dane og Octopi. ”Vores humle passer ind i det, de prøver at sælge, hvilket er lokalt håndværksøl,” siger Becker.

Ironisk nok er en af ​​de største trusler mod den lille humlebonde succes selv. Mange håndværksbrygtere drømmer om at opnå den form for store succes af, for eksempel, Ballast Point, den San Diego-baserede håndværksbrygger, der solgte til drikkevareindustriens gigantiske Constellation i 2015 for $ 1 milliard. Men når en håndværksbrygger bliver for succes, er de nødt til at købe deres humle fra en lige så stor producent, ikke de små, uafhængige leverandører, de brugte før.

”Ikke enhver bryggeri kan dog sælge ud,” siger Stevenson. ”Så jeg tror, ​​at der fortsat vil være masser af muligheder for småskala-bryggerier og småskalopop.”

John McDermott er medarbejderforfatter hos MEL. Han skrev sidst om, hvordan du beder din partner om en prenup.

Mere øl: